Una relación  asimétrica: Las abejas de las orquídeas (Euglossini) y las orquídeas

 

Las abejas de orquídeas o euglosinos se encuentran solo en las Américas – Desde México hasta Argentina (aunque una especie fue introducida accidentalmente en el Norteamérica y ahora vive en Florida, EE.UU.) Estos insectos son uno de los polinizadores más importantes de la región Neotrópical y vienen en una increíble variedad de formas y colores. Sus géneros incluyen las Exaerete, que puede ser tan largas como un dedo y es de un color verde brillante; las Euglossa con sus cuerpos de tonos azules, verdes o rojos metálicos; las Eulaema, con una corpulencia similar a la de los abejorros y la coloración negra y amarilla de una abeja mielera; las Aglae con su aspecto de zafiro; y  las  Eufriesea, que parecen híbridos por tener la cabeza y los triangulae de algún color metálico y el resto del cuerpo cubierto de pelos marrones o negros. Ni a decir tiene que son criaturas exóticas!  Pero, aparte de su aspecto joyesco, ¿que las hace únicas?

Aglae caerulea

Aglae caerulea

A pesar de que recolectan el néctar, polen y resina de las plantas como cualquiera de las otras abejas, lo que hace a los euglosinos especiales es el hecho de que los machos también recolectan compuestos odoríferos (fragancias) con fines de cortejo. Un comportamiento al que le deben su nombre, ya que se ha confirmado que muchas – si no todas – las especies de abejas de las orquídeas han demostrado tener preferencia por una especie de orquídea  particular dentro en su área de distribución natural. Tal es su predilección por ellas de hecho, que gran cantidad de especies de orquideas pertenecientes a tres sub-tribus enteras (Catasetine, Stanhopeinae y Zygopetalinae) de la familia Orchidaceae, parecen no poder ser naturalmente polinizadas por otra creatura que no sea un macho de alguna de las especies de abeja de las orquídeas. Muy malas noticias para cualquier orquideólogo entusiasta…

¿Por qué? Eso significa que estas flores han evolucionado tanto para satisfacer las necesidades de las abejas de las orquídeas, que físicamente ya no son capaces de sobrevivir con la ayuda de otras clases de polinizadores. En otras palabras, la supervivencia de alrededor de 700 especies de orquídeas (equivalente al 10% de la Neotropical Orchidae) depende únicamente de la existencia de estos insectos. ¡Asi que pienselo dos veces la próxima vez que sienta el deseo de matar una abeja!

E. Frontalis

E. Frontalis

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* Mutualismo asimétrico: Un tipo de mutualismo en el que las especies que interactúan obtienen beneficios el uno del otro, pero uno de los dos organismos no es totalmente dependiente de su socio simbiótico. Ej: Las abejas y las flores.

Nota: Tener una relación asimétrica con las orquídeas y otras flores, permite que las preferencias de los eglosinos con respecto a los ingredientes que utilizan para elaborar sus fragancias evolucione rápidamente durante tanto un periodo de diversificación de linaje como uno de destrucción ambiental. Esto garantiza el aislamiento reproductivo entre linajes y la supervivencia de las especies.

 

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En cualquier caso, las orquídeas son capaces de cuidarse solas. No es razón de sorpresa el enterarnos de que (ya que las abejas de orquídea no dependen completamente de ellas) estas flores hayan desarrollado sorprendentes adaptaciones para asegurar la polinización. Investigaciones han demostrado que no sólo atraen a las abejas con sugerentes aromas de vainilla, canela,… y carne podrida, sino también mediante el empleo de una variedad de mecanismos que incluyen la habilidad de imitar el comportamiento de una abeja hembra. Cuando las abejas penetran en las flores para recolectar los aromas, las orquídeas aprovechan para  adherir paquetes de polen llamados polinia en lugares de difícil acceso sobre sus cuerpos. Estas polinia polinizaran a la siguiente orquídea de la misma especie que visiten los insectos, y así se cierra el ciclo. ¿Quién dijo que las relaciones difíciles no funcionan?

orchid beeflower

Referencias

“Asynchronous Diversification in a Specialized Plant-Pollinator Mutualism” (PDF, 2011): http://www.eve.ucdavis.edu/sanram/pubs/Ramirez_et_al_2011_Science.pdf

Evolution, adaptation, and speciation of plant-pollinator mutualisms. Comparative and population genomics of bees and their associated host plants. Phylogenetics, chemical ecology, neuro-ethology, and natural history of insect-plant interactions. (University of California. Costa Rica based project). http://www.eve.ucdavis.edu/sanram/index.html

“The Role of Asymmetric Interactions on the Effect of Habitat Destruction in Mutualistic Networks” http://journals.plos.org/plosone/article?id=10.1371/journal.pone.0021028

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